Οι εξορύκτες του Bitcoin που εγκαταλείπουν την Κίνα ίσως βρήκαν νέο σπίτι

Tου Shawn Tully

Στις 15 Ιουλίου, μια μικρή εταιρεία ενέργειας με έδρα τη Νεβάδα, η Black Rock Petroleum, ανακοίνωσε μια συμφωνία η οποία, αν όντως πραγματοποιηθεί – και αυτό είναι το μεγαλύτερο από τα «αν» – θα μεταφέρει το μεγαλύτερο μέρος της βιομηχανίας εξόρυξης Bitcoin που φεύγει από την Κίνα στην πλούσια σε πετρέλαιο επαρχία της Αλμπέρτα στον Καναδά.

Στο συνέδριο “B Word Conference”, οι οπαδοί του Bitcoin, Elon Musk της Tesla και Jack Dorsey της Square, επανέλαβαν τις εκκλήσεις τους να γίνει ο κλάδος πράσινος. Η σύνδεση με την Αλμπέρτα θα κάνει το αντίθετο, αφού όλη η παραγωγή που μεταφέρεται από την Κίνα θα λειτουργεί με μια μορφή ενέργειας που είναι χαρακτηριστική για την Αλμπέρτα: το φυσικό αέριο.

«Μελετώ αυτή τη βιομηχανία εδώ και 5 χρόνια και λίγες ανακοινώσεις με σόκαραν περισσότερο από αυτή», λέει ο Alex de Vries, ένας Ολλανδός οικονομολόγος του οποίου ο ιστότοπος Digiconomist παρακολουθεί το αποτύπωμα άνθρακα του Bitcoin. «Αυτό είναι ένα νέο στοιχείο, λόγω του μεγέθους της συμφωνίας. Και δεύτερον, επειδή, ακόμη κι αν υλοποιηθεί μόνο ένα μέρος της, οι ‘μεταλλωρύχοι’ που μετακινούνται από την Κίνα στην Αλμπέρτα θα αυξήσουν την εξάρτηση του κλάδου από τα ορυκτά καύσιμα».

Είναι μια τάση που ήδη βλέπουμε καθώς όλο και περισσότεροι «πρόσφυγες» από το σαρωτικό λουκέτο της Κίνας εγκαθίστανται στο Καζακστάν και τη Μαλαισία, που χρησιμοποιούν κυρίως φυσικό αέριο και είναι εντάσεως άνθρακα.

Το δελτίο τύπου της Black Rock αναφέρει ότι η εταιρεία κατέληξε σε συμφωνία με την Optimum Mining Host Ltd. για την παροχή ηλεκτρικής ενέργειας για έως και ένα εκατομμύριο εξειδικευμένους υπολογιστές που παράγουν Bitcoin από τρεις περιοχές παραγωγής φυσικού αερίου στην Αλμπέρτα. Οι πρώτες 200.000 μονάδες θα λειτουργούν με ενέργεια από τα πηγάδια των κοιτασμάτων Quirk Creek στο Millarville, ένα χωριουδάκι νότια του Calgary. Η εκμετάλλευση γίνεται από την Caledonian Midstream, μια εταιρεία με την οποία η Black Rock κατέληξε σε συμφωνία για την αγορά της στις 4 Ιουλίου, μόλις έντεκα ημέρες πριν κλείσει τη συμφωνία με την Optimum. Σε μεταγενέστερες φάσεις, η Black Rock θα παρέχει ηλεκτρική ενέργεια για επιπλέον 300.000 υπολογιστές σε μια δεύτερη τοποθεσία και για 500.000 σε μια τρίτη τοποθεσία. Το δελτίο τύπου αναφέρει ότι οι τοποθεσίες «θα προσδιοριστούν σύντομα καθώς ολοκληρώνονται οι διαπραγματεύσεις».

Δεδομένων των προγραμματισμένων όγκων, η Optimum φαίνεται να είναι μια επιχείρηση-ομπρέλα που εκπροσωπεί έναν αριθμό Κινέζων εξορυκτών. Το δελτίο Τύπου αναφέρει ότι τα εκατομμύρια μηχανήματα είναι αυτά που χρησιμοποιούνταν προηγουμένως στην Κίνα και τώρα είναι σε αποθήκες. Οι υπολογιστές «θα μεταφερθούν από τοποθεσίες στην Κίνα και θα εξαχθούν στον Καναδά για να ενεργοποιηθούν από την Black Rock». Οι Κινέζοι εξορύκτες φαίνεται να παίρνουν μια επιχείρηση με το κλειδί στο χέρι. Η πλήρης σουίτα που παρέχει η Black Rock περιλαμβάνει την παροχή όλης της ηλεκτρικής ενέργειας, την εγκατάσταση, συντήρηση και επισκευή των υπολογιστών και του λοιπού εξοπλισμού, καθώς και την παροχή του προσωπικού που θα λειτουργήσει τις εγκαταστάσεις. Η τελευταία υπηρεσία περιλαμβάνει την πρόσληψη «εξουσιοδοτημένων τεχνιτών που μιλούν κινέζικα» και «ένοπλους φρουρούς ασφαλείας όλο το 24ωρο με δυνατότητα επιβολής». (Οι συγκεκριμένες εξουσίες των φρουρών δεν αναφέρονται).

Ο De Vries εκτιμά ότι πριν από την αναταραχή στην Κίνα, ολόκληρο το δίκτυο Bitcoin λειτουργούσε σε 2,9 εκατομμύρια μηχανήματα. Πριν από τη μεγάλη αποσύνδεση, το Πανεπιστήμιο του Κέιμπριτζ υπολόγισε το μερίδιο της Κίνας στη συνολική παραγωγή στο 46%. Ως εκ τούτου, οι ένα εκατομμύριο υπολογιστές αντιπροσωπεύουν περίπου το ένα τρίτο όλης της παγκόσμιας δυναμικότητας εξόρυξης και το μεγαλύτερο μέρος των εξορυκτών Bit που λειτουργούσαν κάποτε στην Κίνα και τώρα αναζητούν νέα στέγη. «Τα ένα εκατομμύριο μηχανήματα που υποτίθεται ότι θα πάνε στην Αλμπέρτα θα αντιπροσωπεύουν το μεγαλύτερο μέρος της κινεζικής χωρητικότητας που μόλις βγήκε εκτός λειτουργίας», λέει ο de Vries.

Αν πετύχει, το εγχείρημα θα συγκεντρώσει ένα γιγαντιαίο μερίδιο όλης της παραγωγής Bitcoin κάτω από μία μόνο εταιρεία, την ελάχιστα γνωστή Black Rock. «Αυτή η συγκέντρωση θα προκαλέσει σοβαρούς κινδύνους για την ασφάλεια», λέει ο de Vries. «Όσο πιο συγκεντρωτικό είναι το δίκτυο, τόσο πιο ευάλωτο είναι στο να πάρουν τον έλεγχο μερικοί ισχυροί παίκτες». Η παγκόσμια παραγωγή θα επέστρεφε σε συνθήκες υψηλής γεωγραφικής συγκέντρωσης – ένας δυνητικός κίνδυνος που υπήρχε όταν βασίλευε η Κίνα. Σήμερα, τα ορμητικά ποτάμια του Καναδά, κυρίως στο Κεμπέκ, είναι διάσημα για την τροφοδοσία της πράσινης εξόρυξης Bitcoin. Αυτό το έργο θα αλλάξει ουσιωδώς αυτή την εικόνα.

Η μαζική μετακίνηση στην Αλμπέρτα θα επιδεινώσει το αποτύπωμα άνθρακα του Bitcoin

Στην Κίνα, ο μεγαλύτερος κόμβος για την παραγωγή Bitcoin ήταν η απομακρυσμένη επαρχία Xinjiang που συνορεύει με το Καζακστάν. Η βιομηχανία στη Xinjiang λειτουργούσε με άνθρακα. Αλλά οι εξορύκτες μετέφεραν τον εξοπλισμό τους νότια στις επαρχίες Yunnan και Sichuan την άνοιξη για να επωφεληθούν από την εξαιρετικά φθηνή υδροηλεκτρική ενέργεια που αφθονεί κατά τις εποχές των μουσώνων, και …πάρκαραν εκεί μέχρι το φθινόπωρο. Η εξάμηνη παραμονή στη Yunnan και τη Sichuan ήταν η κύρια πηγή παραγωγής πράσινου Bitcoin παγκοσμίως.

Στην πραγματικότητα, μια μαζική μετανάστευση προς την Αλμπέρτα θα μετέφερε μεγάλο μέρος της παραγωγής που τροφοδοτείται από υδροηλεκτρική ενέργεια στην Κίνα σε φυσικό αέριο στον Καναδά. Ο De Vries υπολογίζει ότι η μέση ένταση άνθρακα στο παγκόσμιο δίκτυο Bitcoin είναι 475 γραμμάρια CO2 ανά κιλοβατώρα. Ο αντίστοιχος αριθμός για το φυσικό αέριο που παράγεται στην Αλμπέρτα, σύμφωνα με τον ιστότοπο electricitymap.org, είναι 490 γραμμάρια. Αλλά η μετακίνηση στην Αλμπέρτα θα αντικαταστήσει ένα αποτύπωμα στην Κίνα που ήταν πιθανώς πολύ χαμηλότερο λόγω του μεγάλου μεριδίου που κατείχε η υδροηλεκτρική ενέργεια. Ο De Vries τοποθετεί τον αριθμό για την Κίνα στα 335 γραμμάρια. «Το συνολικό αποτύπωμα άνθρακα γίνεται πολύ χειρότερο αν οι Κινέζοι εξορύκτες πάνε στην Αλμπέρτα», λέει ο de Vries. «Η Αλμπέρτα θα είναι η νέα Xinjiang, χωρίς τα αντισταθμιστικά οφέλη από τη μετάβαση σε υδροηλεκτρική ενέργεια το μισό χρόνο».

Προσθέτει ότι η εικόνα ήδη χειροτερεύει, καθώς όλο και περισσότεροι εκτοπισμένοι Κινέζοι εξορύκτες μετακινούνται στο Καζακστάν, το οποίο συνορεύει με τη Xinjiang, για να αξιοποιήσουν τη φθηνή ενέργεια που παράγεται από τον άνθρακα. Η ρύπανση από τον άνθρακα είναι διπλάσια από εκείνη του φυσικού αερίου – 900 γραμμάρια ανά κιλοβατώρα. «Η μετακίνηση σε μέρη όπως η Αλμπέρτα και το Καζακστάν κάνει το Bitcoin λιγότερο πράσινο, όχι περισσότερο», λέει ο de Vries.

Ακόμη και αν η μετακίνηση στην Αλμπέρτα δεν αποδειχθεί ούτε κατά διάνοια τόσο μεγάλη όσο υποδηλώνει η ανακοίνωση, μπορεί να αποτελέσει ένα σημαντικό μήνυμα. Θα θέσουν οι Κινέζοι εξορύκτες σε προτεραιότητα την υιοθέτηση ανανεώσιμων πηγών ενέργειας; Ή θα πάνε εκεί όπου η ενέργεια είναι φθηνότερη και πιο άφθονη, αδιαφορώντας για το αν τα γιγαβάτ τους προέρχονται από αιολική ενέργεια, υδροηλεκτρική ενέργεια, άνθρακα ή φυσικό αέριο; Ήδη τίθενται εκ νέου σε λειτουργία παλιές μονάδες ορυκτών καυσίμων στη Νέα Υόρκη, το Τέξας, τη Μοντάνα και το Κεντάκι, και οι Κινέζοι συρρέουν στο Καζακστάν. Τα νέα από την Αλμπέρτα μπορεί να επικυρώσουν αυτή την τάση και να αναβάλλουν για τα καλά το όνειρο ενός πιο πράσινου Bitcoin.