Η μυστική στρατηγική της Visa για τα κρυπτονομίσματα 

Του Robert Hackett

«Το ανταγωνιστικό πλεονέκτημα που έχουν τα κρυπτονομίσματα, το οποίο οι περισσότεροι άνθρωποι δεν έχουν καταλάβει ακόμα, είναι ότι απλά διασκεδάζουμε περισσότερο», λέει ο Cuy Sheffield, επικεφαλής κρυπτονομισμάτων της Visa. Ο γίγαντας των πληρωμών κάνει πράξη αυτό που πρεσβεύει: Αποκάλυψε τη Δευτέρα ότι ακολούθησε τα «κουλ παιδιά» του Διαδικτύου και αγόρασε ένα non-fungible token, ή NFT, ενός CryptoPunk, ενός από τους 10.000 χαρακτήρες δημιουργημένους από υπολογιστή, για 150.000 δολάρια.

Η Visa λέει ότι αγόρασε έναν “punk” – συγκεκριμένα, το Νο 7610, μια κυρία με μοϊκάνα και πράσινο μακιγιάζ ματιών – λόγω της ιστορικής σημασίας του έργου. Αν και αρχικά δόθηκαν δωρεάν από ένα ζευγάρι πρωτοπόρων των κρυπτονομισμάτων το 2017, οι πιξελαρισμένες φάτσες πωλούνται τώρα σε τιμές που ποικίλλουν από εκατοντάδες χιλιάδες έως εκατομμύρια δολάρια. Το έργο αντιπροσωπεύει ένα από τα πρώτα και πιο επιδραστικά πειράματα που αφορούν τα NFTs, τις επαληθεύσιμες μοναδικές μάρκες κρυπτονομισμάτων που καθιστούν το ψηφιακό περιεχόμενο – οτιδήποτε, από έργα τέχνης μέχρι εικονικά ακίνητα και φωτογραφίες βράχων – ανιχνεύσιμο και εμπορεύσιμο σε ένα blockchain, που βρίσκεται πίσω από τα κρυπτονομίσματα. Η τέχνη των punk έχει επίσης γεννήσει μυριάδες αντίγραφα, όπως «βαριεστημένους πιθήκους», «παράξενες φάλαινες» και «παχουλούς πιγκουίνους».

«Η ιδιοκτησία ενός punk είναι μία ένδειξη Σημαίνει ότι είτε ήσουν εκεί αρκετά νωρίς» για να αποκτήσεις ένα, λέει ο Sheffield, είτε ότι «είχες πεισθεί για το οικοσύστημα των NFT και για τον ρόλο που έπαιζαν, ώστε να είσαι πρόθυμος να ξοδέψεις» πολλά χρήματα για να αγοράσεις ένα.

Ενώ η εξαγορά μπορεί να φαίνεται περίεργη για μια εταιρεία, δεν είναι τόσο ασυνήθιστη. Πολλές εταιρείες, συμπεριλαμβανομένων πολλών μεγάλων τραπεζών και εταιρειών της Wall Street, όπως η JPMorgan Chase, η UBS και η Deutsche Bank, συλλέγουν διάσημα έργα τέχνης και τα εκθέτουν στα γραφεία τους. Η Visa διαθέτει ήδη ένα αρχείο με χρηματοοικονομικά εκθέματα, συμπεριλαμβανομένων των πρώτων χάρτινων πιστωτικών καρτών και των μηχανών «knuckle buster» για χειροκίνητη αποτύπωση καρτών. Και άλλες εταιρείες έχουν ήδη αρχίσει να πειραματίζονται με NFTs, όπως η Coca-Cola και η Anheuser-Busch. 

Τα κρυπτονομίσματα είναι απλώς το τελευταίο τεχνολογικό σύνορο για τις επιχειρήσεις – και ο Sheffield λέει ότι έχει περάσει πολύ καλά με τη συμμετοχή του στη φάση. «Τους τελευταίους έξι μήνες, αισθάνομαι ότι πέρασα την πιο διασκεδαστική εμπειρία που είχα ποτέ σε ολόκληρη την καριέρα μου. Νιώθω σαν να είμαι ξανά παιδί», λέει στο Fortune. 

Η Visa εισέρχεται στα κρυπτονομίσματα. Η εταιρεία βλέπει προσοδοφόρες ευκαιρίες στην τεχνολογία πίσω από τα κρυπτονομίσματα όπως το Bitcoin και το Ethereum. Ο Sheffield παρομοιάζει τις εμπορικές δυνατότητες των NFTs με την άνοδο του ηλεκτρονικού εμπορίου που επέτρεψε το Διαδίκτυο. Η Visa θα μπορούσε να βοηθήσει στη διαμεσολάβηση των συναλλαγών NFT μεταξύ εμπόρων και πελατών, για παράδειγμα.

Ενώ οι επικριτές λένε ως προς τα NFTs ότι το ψηφιακό περιεχόμενο μπορεί να αναπαραχθεί δωρεάν στο διαδίκτυο, οι υποστηρικτές ισχυρίζονται ότι η τεχνολογία έχει άλλη απήχηση. Σε αντίθεση με τα φυσικά αγαθά, τα NFTs δεν υφίστανται φθορά και ο καθένας μπορεί να τα ανταλλάξει άμεσα και φθηνά. «Πιστεύουμε ότι θα προκύψουν εκατομμύρια νέοι έμποροι που θα είναι ιδιώτες, δημιουργοί, οι οποίοι θα μπορούν να προσεγγίσουν αυτό το παγκόσμιο κοινό. Είναι δίκαιο, είναι πανίσχυρο», λέει ο Sheffield. «Αυτός είναι ο κόσμος που έρχεται προς τα εδώ».

Η αγορά της CryptoPunk ήταν μια εμπειρία εκμάθησης και για τη Visa. Όταν έγινε δημόσια γνωστή η διεύθυνση του crypto πορτοφολιού της εταιρείας, οι άνθρωποι άρχισαν να της στέλνουν κάθε είδους περίεργα αντικείμενα NFT, συμπεριλαμβανομένων σκίτσων με γυμνά μέρη του σώματος. «Δεν μπορείς να αποτρέψεις κάποιον από το να σου στείλει κάτι. Νομίζω ότι, από πολλές απόψεις, είναι κάτι σαν το spam email», λέει ο Sheffield.

Οι εταιρείες αρχίζουν να αντιλαμβάνονται ότι αξίζει να υποστηρίζεις το παιχνίδι. Οι άνθρωποι της νεοσύστατης εταιρείας χρηματοοικονομικής μεσιτείας Robinhood καταλαβαίνουν την αξία του …γέλιου. Το ένα τέταρτο των εσόδων του δεύτερου τριμήνου της εταιρείας προήλθε από τη διαπραγμάτευση του… Dogecoin, ενός αστείου κρυπτονομίσματος με θέμα ένα σκυλάκι. Και οι τελευταίες εβδομάδες στη Fortune – όπου πουλήσαμε δικά μας NFTs για 1,3 εκατομμύρια δολάρια – ήταν από τις πιο διασκεδαστικές της καριέρας μου.