Με τι θα μοιάζει ο COVID-19 σε δέκα χρόνια από τώρα

ΑΠΕ-ΜΠΕ

του Amesh Adalja*

Οι παθογόνοι μικροοργανισμοί σπάνια εξαλείφονται πλήρως από τον πλανήτη. Στην πραγματικότητα, αυτό το κατόρθωμα έχει επιτευχθεί μόνο με την ευλογιά και την πανώλη των βοειδών (είναι μια ιογενής ασθένεια που προσβάλλει τις αγελάδες). Ο SARS-CoV-2 δεν θα σπάσει την τάση αυτή: Ο ιός είναι εδώ για να μείνει.

Αν αυτό ισχύει, αξίζει να αναρωτηθούμε: Πώς θα είναι ο COVID-19 σε 10 χρόνια;

Σε 10 χρόνια, ο COVID-19 θα κυκλοφορεί εποχιακά μαζί με τους άλλους τέσσερις μεγάλους κορονοϊούς που προκαλούν ήπιες έως μέτριες ασθένειες, όπως το κοινό κρυολόγημα. Πολύ πριν από αυτό το χρονικό διάστημα, ωστόσο, ο ιός θα έχει πάψει να συνιστά μια κατάσταση έκτακτης ανάγκης για τη δημόσια υγεία παντού στον κόσμο.

Η έλλειψη συστημικού κινδύνου από τον COVID-19 θα είναι αποτέλεσμα διαφόρων παραγόντων, ο κυριότερος από τους οποίους θα είναι ο εμβολιασμός των ατόμων υψηλού κινδύνου σε όλο τον κόσμο σε συνδυασμό με την προηγούμενη ανοσία που προκύπτει από φυσικές λοιμώξεις. Και δυστυχώς, ένα μέρος των πιο ευάλωτων ατόμων θα έχει υποκύψει στην ασθένεια.

Είναι δύσκολο να προβλεφθεί η ακριβής θέση που θα καταλάβει ο SARS-CoV-2 στο μέλλον, αλλά οι εποχικοί κορονοϊοί είναι ένα σημείο αναφοράς και η γρίπη ένα άλλο. Αυτό σημαίνει ότι σε διάστημα ενός έτους στις ΗΠΑ, ίσως το πολύ κάποιες δεκάδες χιλιάδες να πεθαίνουν και εκατό χιλιάδες να νοσηλεύονται. Αυτοί οι θάνατοι και οι νοσηλείες είναι πιθανό να συγκεντρώνονται κατά τους χειμερινούς μήνες στα εύκρατα κλίματα.

Αν και θα υπάρχει ένα βασικό επίπεδο ασθενειών, νοσηλειών και θανάτων, αυτό που θα απουσιάζει θα είναι η ανησυχία για τη χωρητικότητα των νοσοκομείων. Τα περιστατικά δεν θα σημαίνουν ότι μεγάλα κύματα ανθρώπων θα καταλήγουν στο νοσοκομείο ή με σοβαρές ασθένειες.

Οι επαναλαμβανόμενες λοιμώξεις και οι επαναμολύνσεις θα είναι πιο συχνές, καθώς ο ιός θα συνεχίσει να κυκλοφορεί και, με την πάροδο του χρόνου, η ανοσία θα εξασθενεί. Ωστόσο, όπως και οι επαναμολύνσεις με εποχικούς κορονοϊούς που έχουμε τώρα, η σοβαρότητα αυτών των λοιμώξεων θα είναι ως επί το πλείστον ήπια.

Οι αντιιικές θεραπείες για την ήπια νόσο θα είναι επίσης ευρέως διαθέσιμες. Αυτά τα νέα φάρμακα θα μειώσουν πιθανότατα τα συμπτώματα, τη μεταδοτικότητα και τις επιπλοκές. Θα χρησιμοποιούνται σε συνδυασμό με μονοκλωνικά αντισώματα σε άτομα υψηλού κινδύνου. Η νοσοκομειακή περίθαλψη θα βελτιωθεί επίσης και ορισμένες από τις πιο τρομερές επιπλοκές, όπως οι καταιγίδες κυτοκινών, θα αναγνωρίζονται τακτικά και θα επιδέχονται στοχευμένη θεραπεία.

Σε 10 χρόνια, τα εμβόλια θα έχουν πιθανότατα βελτιωθεί, με τα εμβόλια δεύτερης γενιάς να είναι πιο ισχυρά και λιγότερο πιθανό να προκαλέσουν ανεπιθύμητες αντιδράσεις. Θα ενσωματώνονται ευκολότερα στα συνήθη προγράμματα εμβολιασμού της παιδικής ηλικίας και ενδεχομένως να προσφέρονται εποχιακά ως μέρος ενός προγράμματος εμβολιασμού ενηλίκων.

Κατά πάσα πιθανότητα, η αμερικανική κυβέρνηση θα υιοθετήσει μια νέα προσέγγιση όσον αφορά την ετοιμότητα για μια πανδημία – εγκαταλείποντας την προηγούμενη αντιδραστική προσέγγισή της. Η κυβέρνηση θα λειτουργεί προληπτικά ως προς την πρόβλεψη των απειλών πανδημίας χρησιμοποιώντας αναλυτικά εργαλεία και εργαλεία πρόβλεψης. Και θα πρέπει να αναπτύξει εμβόλια και αντιϊκά φάρμακα για την αντιμετώπιση ορισμένων οικογενειών ιών υψηλής επικινδυνότητας.

Αυτά τα αντίμετρα θα συμπληρώσουν μια πιο ισχυρή σειρά διαγνωστικών τεστ στο σπίτι, αξιοποιώντας τη δυναμική των αποτελεσματικών δοκιμών COVID-19 και HIV. Τα περισσότερα νοικοκυριά θα μπορούσαν να έχουν τη δυνατότητα να εξετάζονται όχι μόνο για τον COVID, αλλά και για τη γρίπη, τον στρεπτόκοκκο και άλλες κοινές λοιμώξεις.

Σε μια δεκαετία από τώρα, ο COVID θα είναι μια πιο τιθασευμένη ασθένεια. Αλλά αυτό δεν σημαίνει ότι η απειλή νέων, θανατηφόρων ιών θα εξαφανιστεί. Με προνοητικότητα και προγραμματισμό, ο κόσμος θα είναι πιο προετοιμασμένος για την επόμενη πρόκληση μολυσματικών ασθενειών που θα εμφανιστεί.

* Senior scholar του Κέντρου Ασφάλειας Υγείας Johns Hopkins στη Σχολή Δημόσιας Υγείας Bloomberg.