Πώς μια οικογένεια προσφύγων μετέτρεψε ένα αρτοποιείο σε έναν κολοσσό παραγωγής επιδορπίων

Ο Άντριου Λι και τα αδέλφια του μετανάστευσαν από το Βιετνάμ και μετέτρεψαν την Αρτοποιία Sugar Bowl σε έναν προμηθευτή των Wal-Mart, Costco, και πολλών άλλων.

του Ντίνα Ενγκ

Για τον Άντριου Λι, 67 ετών, ο οποίος συν-ίδρυσε το αρτοποιείο με τα τέσσερα αδέλφια του, το ταξίδι προς την επιχειρηματικότητα ξεκίνησε το 1978, όταν η οικογένειά του έφυγε από το Βιετνάμ μέσω της Θάλασσας της Νότιας Κίνας σε μια βάρκα που είχε μόλις τρία μέτρα πλάτος, επέζησε από τους πειρατές και έφτασε στις ΗΠΑ. Ο Λι έμαθε να μιλά αγγλικά και επέδειξε μια επίμονη θέληση να πετύχει (κάποτε κρύφτηκε σε ένα κάδο απορριμμάτων για να καταλάβει πώς παρασκεύαζε κρουασάν ένας ανταγωνιστής). Τα αδέλφια μετέτρεψαν ένα καφέ στο Σαν Φρανσίσκο σε μια επιχείρηση χονδρικής με ετήσιες πωλήσεις που πλησιάζουν τα 100 εκατομμύρια δολάρια.

Η ιστορία του Λι

«Ο μπαμπάς μου μετακόμισε από την Κίνα σε ένα χωριό στο Βιετνάμ στη δεκαετία του 1930. Είχε ένα μικρό παντοπωλείο και παράτησα το σχολείο πριν από την έκτη τάξη για να βοηθήσω όταν αρρώστησε κατά τη διάρκεια του πολέμου του Βιετνάμ. Έχω μια αδελφή και τέσσερις αδελφούς και ο πατέρας μου φοβόταν ότι ο στρατός του Νότιου Βιετνάμ ή οι Βιετκόνγκ θα έπαιρναν όλα τα αγόρια αν μέναμε μαζί. Έτσι, ο μεγαλύτερος αδελφός μου, ο οποίος ήταν 17, πήγε να εργαστεί σε ένα εργοστάσιο κλωστοϋφαντουργίας στη Σαϊγκόν και ο δεύτερος αδελφός μου εργαζόταν σε ένα αρτοποιείο στο Μπακ Λιού.

Οι υπόλοιποι από εμάς έμειναν μέχρι την πτώση της Σαϊγκόν το 1975. Στη συνέχεια, εξετάσαμε τρόπους για να φύγουμε. Δύο από τους αδελφούς μου κατάφεραν να φύγουν στο εξωτερικό. Έμεινα για να βοηθήσω την υπόλοιπη οικογένεια. Τον Νοέμβριο του 1978, η κυβέρνηση μας επέτρεψε να ανταλλάξουμε την περιουσία μας για να πάρουμε άδεια να φύγουμε, έτσι φύγαμε όλοι σε μια μικρή βάρκα. Χρειάστηκαν έξι νύχτες για να φτάσουμε στη Μαλαισία και στη διαδρομή οι πειρατές έκλεψαν τα πάντα, εκτός από μερικά ρούχα.

Φτάσαμε σε ένα χωριό και ο Διεθνής Ερυθρός Σταυρός τελικά μας πήγε στο στρατόπεδο προσφύγων στο Πουλάου Μπίντονγκ, που είχε περίπου 53.000 πρόσφυγες στο αποκορύφωμά της κρίσης. Οι συνθήκες ήταν φρικτές.

Τον Αύγουστο του 1979 οι γονείς μου μετανάστευσαν στο Φέρφιλντ στην Καλιφόρνια. με τη βοήθεια της Καθολικής Διάσκεψης των ΗΠΑ. Το 1981 επανενωθήκαμε όλοι μας τελικά στο Σαν Φρανσίσκο. Παρότι είχαμε χάσει τα πάντα, αισθανόμασταν ευλογημένοι.

Το 1984 ένας φίλος μας είπε για ένα κατάστημα καφέ που ήταν προς πώληση. Συγκεντρώσαμε τις οικονομίες μας και το αγοράσαμε έναντι 40.000 δολαρίων. Ονομαζόταν Αρτοποιία Sugar Bowl και κρατήσαμε το όνομα. Ο πωλητής μας δίδαξε πώς να φτιάχνουμε ντόνατς, κέικ και κρουασάν. Αρχίσαμε να πουλάμε ντόνατς σε άλλα καταστήματα καφέ και στην αλυσίδα σουπερμάρκετ 7-Elevens και οι πωλήσεις αυξήθηκαν. Σύντομα είχαμε συγκεντρώσει 100.000 δολάρια.

Το 1986 μερικοί από την οικογένειά μας ήθελαν να μεγαλώσουμε την εταιρεία, ενώ άλλοι ήθελαν να επενδύσουμε τις οικονομίες μας σε ακίνητη περιουσία. Έπεισα τα αδέρφια μου ότι μπορούσαμε να επενδύσουμε σε ακίνητη περιουσία και να μεγαλώσουμε την επιχείρηση παράλληλα, κι έτσι ψάξαμε να αγοράσουμε ένα κτίριο. Βρήκαμε ένα δεύτερο κτίριο για την επιχείρηση στην Ντάλι Σίτι, αλλά κανείς δεν μας έδινε στεγαστικό. Γι’ αυτό ζητήσαμε από τους πωλητές, ένα γηραιότερο ζευγάρι από το Μεξικό, να μας χρηματοδοτήσουν. Συμφώνησαν. Δώσαμε μια προκαταβολή 60.000 δολαρίων και τους πληρώναμε 2.247,46 δολάρια το μήνα για 10 χρόνια.

Επτά ημέρες την εβδομάδα, ένας οδηγός και εγώ κάναμε παραδόσεις ντόνατς. Εκείνη την εποχή γνώρισα τη μέλλουσα σύζυγό μου και τα Σαββατοκύριακα στα «ραντεβού» μας την έπαιρνα μαζί μου για να εισπράττει τα χρήματα από τους καταστηματάρχες. Το 1989, αγόρασα ένα τρίτο κτίριο έναντι 360.000 δολαρίων, αυτή τη φορά με τραπεζικό δάνειο. Ο στόχος μου ήταν να έχει καθένα από τα αδέρφια μου τη διαχείριση ενός καταστήματος.

Διανύουμε την καλύτερη περίοδό μας αυτή τη στιγμή. Το 2013, ο Πρόεδρος Ομπάμα χρησιμοποίησε την ιστορία μας σε μια ομιλία του για τη μεταναστευτική μεταρρύθμιση στο Σαν Φρανσίσκο. Ήμουν τόσο άρρωστος εκείνη την ημέρα που δεν μπορούσα καν να μιλήσω. Αλλά τελικά κατάφερα να πάω και να του σφίξω το χέρι.

Όταν ήρθα εδώ, δεν μιλούσα τη γλώσσα ούτε είχα καθόλου χρήματα. Κάθε φορά που βρίσκομαι με νέους ανθρώπους, τους λέω ότι δεν πρέπει να τα παρατούν ποτέ. Εργαστείτε σκληρά, να έχετε καλή καρδιά και να είστε πειθαρχημένοι. Αυτά είναι τα συστατικά της επιτυχίας.

Οι συμβουλές του Λι

Η επιμονή υπερισχύει. Κάθε φορά που ένας πελάτης δε θέλει να αγοράσει κάποιο νέο προϊόν, έβαζα τα δείγματα και ένα προσωπικό σημείωμα στην κανονική παραγγελία του, ζητώντας του να το δοκιμάσει. Εάν δεν είστε επίμονος και συνεπής, οι ανταγωνιστές σας θα κυριαρχήσουν.

Ανταμείψτε τους υπαλλήλους σας. Δίνουμε πόντους για τις καλές προτάσεις που τους ονομάζουμε πόντους brownie. Όταν κάποιος μαζέψει αρκετούς πόντους, μπορεί να κερδίσει βραβεία που κυμαίνονται από ένα δωρεάν γεύμα μέχρι ένα iPad.

Ανταποκριθείτε στις τάσεις της αγοράς γρήγορα. Η Αρτοποιία Sugar Bowl ήταν μια από τις πρώτες αρτοποιίες που αφαίρεσε τα λιπαρά τρανς από τα προϊόντα της και είμαστε τώρα πιστοποιημένοι για παροχή προϊόντων που είναι οργανικά, χωρίς γλουτένη, και χωρίς γενετικά τροποποιημένους οργανισμούς.