Ο μεγιστάνας του WhatsApp που κάποτε έτρωγε με κουπόνια

Το απίστευτο ταξίδι του ιδρυτή της δημοφιλούς εφαρμογής, από την απόλυτη φτώχεια στα δισεκατομμύρια δολάρια.

Ο 38χρονος Γιαν Κουμ γεννήθηκε στην Ουκρανία της Σοβιετικής Ένωσης και έζησε περίπου ως τα 15 του στο Κίεβο, σε ένα σπίτι που δεν είχε ούτε ζεστό νερό. Στις αρχές της δεκαετίας του ’90 η οικογένειά του μετανάστευσε στις ΗΠΑ αναζητώντας μια καλύτερη τύχη – η Ουκρανία ήταν και εξακολουθεί να είναι μια από τις φτωχότερες χώρες της πρώην ΕΣΣΔ.

Τα πρώτα δύσκολα χρόνια στηρίζονταν στην πρόνοια για τη διαβίωσή τους και έπαιρναν φαγητό με κουπόνια μιας και η πρώτη του δουλειά του ως καθαριστής σούπερ μάρκετ δεν επαρκούσε ούτε για τα στοιχειώδη. Στον νεαρό Γιαν έκανε εντύπωση το τεράστιο κόστος των τηλεφωνημάτων πίσω στην πατρίδα για αυτό και όταν μετά από μερικά χρόνια έγινε διαθέσιμο το Skype που μηδένιζε το κόστος επικοινωνίας, το θεώρησε ως την καλύτερη εφεύρεση του κόσμου. Με τον καιρό, θα ήταν αυτός που έκανε το ίδιο για τα γραπτά μηνύματα των κινητών τηλεφώνων.

Όπως έχει δηλώσει ο ίδιος σε συνεντεύξεις του, έβγαλε με το ζόρι το σχολείο. Γράφτηκε στο δημόσιο πανεπιστήμιο του Σαν Χοσέ, αλλά και αυτό το παράτησε. Έμαθε μόνος του προγραμματισμό και κατάφερε να προσληφθεί στη Yahoo το 1997, όπου και παρέμεινε για δέκα χρόνια. Το 2009 έφτιαξε το WhatsApp μαζί με τον Μπράιαν Άκτον , την εφαρμογή που θα γινόταν καθημερινή ανάγκη σε 450 εκατ. χρήστες οι οποίοι έφτασαν να στέλνουν συνολικά πάνω από 10 δισ. μηνύματα κάθε μέρα.

Διαβάστε επίσης: Όταν ο Ζούκερμπεργκ απέρριπτε τον ιδρυτή του WhatsApp για δουλειά

Αν και εμφανίζεται στα social media, δεν ήθελε ποτέ να προβάλλει τον εαυτό του, δεν χρησιμοποιεί καν τον τίτλο του CEO στα διάφορα προφίλ του. Στο LinkedIn αναφέρεται ως QA tester, ενώ παλαιότερα έγραφε πως είναι Sr. Tweet Manager. Στα πρόσφατα μηνύματά του στο Twitter δεν ξεχνάει την πατρίδα του. «Προσεύχομαι για ειρήνη και γρήγορη εκτόνωση στην κρίση #ukraine #freedom», έγραψε πριν από λίγες μέρες.

Έχοντας μεγαλώσει με διαφορετική φιλοσοφία από ότι οι δυτικοί συνομήλικοί του, δίνει περισσότερη σημασία στις προσωπικές επαγγελματικές σχέσεις παρά στα ψηφιακά κοινωνικά δίκτυα μέσω των οποίων συνδέονται οι περισσότεροι επαγγελματίες. Σύμφωνα με ένα προφίλ του που δημοσιεύτηκε στο Wired, ήταν πάντα αντίθετος στο να χρησιμοποιήσει τη βάση χρηστών του WhatsApp για να βγάλει γρήγορα χρήματα. Στο γραφείο του έχει μια ταμπέλα που γράφει «Όχι διαφημίσεις! Όχι παιχνίδια! Όχι κόλπα!». Σε ένα από τα blog post του το 2012 είχε γράψει: «Δεν θέλαμε ποτέ να φτιάξουμε άλλο ένα γραφείο διακίνησης διαφημίσεων. Όταν αρχίζουν και εμπλέκονται οι διαφημίσεις, εσύ ο χρήστης γίνεσαι το προϊόν». Ακόμα και μετά την ανακοίνωση της εξαγοράς από το Facebook επανέλαβε τη δέσμευσή του.

Διαβάστε ακόμη: Οι άλλοι αριθμοί πίσω από την εξαγορά – μαμούθ

Άρχισε να συναντάται με τον Μαρκ Ζούκερμπεργκ το 2012 -σε δείπνα, περιπάτους και εκδρομές- αλλά δεν μίλησαν ποτέ σοβαρά για συνεργασία παρά τον Φεβρουάριο φέτος. Λέγεται πως συζήτησαν τις λεπτομέρειες της εξαγοράς τρώγοντας φράουλες με σοκολάτα.

Αξίζει να σημειώσουμε εδώ πως ο συνιδρυτής του WhatsApp και συνεργάτης του από την πρώτη μέρα ήταν ο Μπράιαν Άκτον, Αμερικανός προγραμματιστής και επιχειρηματίας που κατείχε, σύμφωνα με υπολογισμούς, το 20 της εταιρείας και το μερίδιό του από την εξαγορά είναι σχεδόν 4 δισ. δολάρια. Το 2009 τόσο το Facebook όσο και το Twitter είχαν απορρίψει τις αιτήσεις του για εργασία εκεί.

Το ακριβές ποσοστό συμμετοχής του Κουμ στο WhatsApp δεν έχει ανακοινωθεί, αλλά αναλυτές το υπολογίζουν περίπου στο 45%. Αυτό σημαίνει πως ο ίδιος προσωπικά εισπράττει $6,8 δισ. σε μετρητά και μετοχές της Facebook.