Startups από άλλο πλανήτη

Nεοφυείς επιχειρήσεις κατακτούν το Διάστημα, χρησιμοποιώντας τεχνολογία κινητών τηλεφώνων για να φτιάξουν δορυφόρους.

Αν το καλοσκεφτεί κανείς, φαίνεται απόλυτα φυσικό. Αν οι εταιρείες της Silicon Valley έχουν ήδη κατακτήσει σχεδόν κάθε τομέα των ψηφιακών υπηρεσιών στη Γη, γιατί να μην κάνουν το ίδιο και στο Διάστημα; Αν έχουν βρει τον τρόπο να εκτελούν με απλό και οικονομικό τρόπο εργασίες που πριν από λίγα χρόνια ήταν πολύπλοκες και πανάκριβες, γιατί να μην μεταφέρουν αυτή την τεχνογνωσία και έξω από την ατμόσφαιρα;

Πολλές μικρές εταιρείες είναι πια σε θέση να ανταγωνιστούν γίγαντες από το χώρο της αεροδιαστημικής όπως τη Boeing, ακόμα και τη θρυλική NASA. H Planet Labs είναι μια από αυτές. Εδρεύει στο Σαν Φρανσίσκο και σκοπεύει να εκτοξεύσει πάνω από 100 δορυφόρους μέσα στο 2014 με σκοπό να φωτογραφίζουν τη Γη κάθε μέρα, ήδη έχει κερδίσει τα πρώτα της συμβόλαια. Η SpaceX του Έλον Μάσκ μεταφέρει φορτία με δικούς της πυραύλους στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό. Η Masten Space Systems αναπτύσσει συστήματα εκτόξευσης. Η Skybox Imaging ειδικεύεται και αυτή στις δορυφορικές φωτογραφήσεις.

Οι δορυφόροι της Planet Labs έχουν μέγεθος κουτιού παπουτσιών και μπορούν να φωτογραφίσουν αντικείμενα στο μέγεθος αυτοκινήτου. Όμως η επόμενη γενιά τους, που θα βρίσκεται σε τροχιά από φέτος, θα έχει πολύ μεγαλύτερη ευκρίνεια και φιλοδοξεί να φτιάχνει ένα φωτογραφικό «μωσαϊκό» της Γης κάθε μέρα. Οι εικόνες της θα είναι χρήσιμες για εταιρείες που παρακολουθούν μεγάλες καλλιέργειες, για χαρτογράφηση περιοχών, ακόμα και για άμεση καταγραφή περιβαλλοντικών ή άλλων καταστροφών.

Οι μπαταρίες των δορυφόρων αυτών είναι ίδιες με εκείνες των λάπτοπ και τα κυκλώματα και οι αισθητήρες ίδια με εκείνα των κινητών τηλεφώνων. Κανένα από τα εξαρτήματα δεν έχει φτιαχτεί εξαρχής για να πάει στο Διάστημα, τα περισσότερα μάλιστα τα αγοράζουν online. Ουσιαστικά, εκμεταλλεύονται την απίστευτη εξέλιξη των smartphones και τα δισεκατομμύρια που έχουν ξοδευτεί στην ανάπτυξή τους. Δεν φταίνε αυτοί αν είναι πια πάμφθηνα. Η εταιρεία έχει απορροφήσει μέχρι στιγμής από επενδυτές πάνω από 65 εκατ. δολάρια και η αξία των συμβολαίων που έχει υπογράψει έχουν ήδη ξεπεράσει αυτό το ποσό.

Το να εκτοξεύσεις έναν τόσο μικρό δορυφόρο δεν κοστίζει και τόσα πολλά. Συνήθως οι «μικροί» πελάτες των πυραύλων στριμώχνουν το φορτίο τους μαζί με φορτία άλλων, πιο βαριά και πιο μεγάλα. Για σύγκριση, σε μια από τις εκτοξεύσεις, και οι 28 δορυφόροι της Planet Labs ζύγιζαν μαζί 65 κιλά. Ένας δορυφόρος Landsat -που κάνει παρόμοια δουλειά, αλλά με πολλές περισσότερες λειτουργίες- ζυγίζει 2,2 τόνους.

Φυσικά, οι μεγάλοι της αγοράς δεν ανησυχούν. Πάντα θα διαθέτουν τους καλύτερους και πιο ικανούς δορυφόρους με τις πιο προηγμένες ικανότητες που θα αναλαμβάνουν τις δυσκολότερες εργασίες. Για τα απλά πράγματα ας υπάρχουν και οι μικρότεροι. Η αγορά τους χωράει όλους…

Διαβάστε ακόμη: 

«Διαστημικές» φωτογραφίες από τη NASA

Η Tesla Motors φτιάχνει το Gigafactory!