Ο Έλληνας που άλλαξε τον ενεργειακό χάρτη του πλανήτη

Ο George Phydias Mitchell μετέτρεψε την τελευταία δεκαετία την Αμερική σε κυρίαρχο του φυσικού αερίου.

«Λίγοι επιχειρηματίες έχουν κάνει τόσα πολλά για να αλλάξουν τον κόσμο όσο ο George Mitchell». Με την διαπίστωση για υπότιτλο αποχαιρέτησε στην χθεσινή του έκδοση o Economist τον ελληνοαμερικάνο κροίσο που έφυγε από την ζωή την προηγούμενη εβδομάδα σε ηλικία 94 χρονών. Αφήνει πίσω του μία περιουσία 2 δισ. δολαρίων -ήταν ο τέταρτος πιο πλούσιος Ελληνοαμερικάνος- κι ένα πλούσιο επιχειρηματικό, ερευνητικό και φιλανθρωπικό έργο.

Όλα ξεκίνησαν το 1901 όταν ο πατέρας του, Σάββας Παρασκευόπουλος, γιδοβοσκός στο επάγγελμα, εγκατέλειψε στα είκοσι του την Ελλάδα για να ένα καλύτερο αύριο στην Αμερική. Δουλεύοντας στην κατασκευή του σιδηροδρόμου πήγαινε όλο και πιο δυτικά. Το επίθετο Mitchell το χρωστάει σε έναν επόπτη που τον απείλησε με απόλυση, καθώς τον κούραζε να γράφει στις λίστες του το δύσκολο και μεγάλο ελληνικό όνομά του.

Ο Σάββας Παρασκευόπουλος, που έγινε πλέον Mike Mitchell, εγκαταστάθηκε στο Γκάλβεστον του Τέξας όπου άνοιξε καθαριστήριο και στιλβωτήριο υποδημάτων. Την μελλοντική του σύζυγο και μητέρα του George την γνώρισε από μία φωτογραφία που είδε σε ελληνική εφημερίδα της ομογένειας. Για χάρη της ταξίδεψε μέχρι την Φλόριντα όπου την έπεισε να εγκαταλείψει τον αρραβώνα της και να τον ακολουθήσει πίσω στο Τέξας.

Ο George Mitchell, που γεννήθηκε το 1919, αποφοίτησε από τη Σχολή Μηχανικών Πετρελαίου του Texas Α&Μ University το 1940, πρώτος των πρώτων από το έτος του και αρχηγός της ομάδας τέννις του Πανεπιστημίου. Υπηρέτησε στο σώμα μηχανικών του αμερικανικού στρατού κατά τον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο και επιστρέφοντας καταπιάστηκε με την ανάπτυξη νέων τεχνολογιών εξόρυξης πετρελαίου και φυσικού αερίου. Ήταν η εποχή που το πετρέλαιο, το χρήμα και ο τζόγος έρεαν άφθονα στην ευρύτερη περιοχή του Τέξας. Κάπως έτσι, σε ένα ποντάρισμα ο George Mitchell βρέθηκε να έχει στην κατοχή του μία μεγάλη έκταση στην έρημο του Τέξας, την οποία φρόντισε να την αξιοποιήσει αναλόγως.

Η ανεξάρτητη εταιρεία εξόρυξης που δημιούργησε, η Mitchell Energy & Development Corp. με τα χρόνια γιγαντώθηκε και απέκτησε μόνιμη θέση στις λίστες Fortune 500. Κάποια στιγμή έφθασε να διαθέτει χίλιες πετρελαιοπηγές στην ευρύτερη περιοχή του Τέξας.

Η επιχειρηματική του δραστηριότητα μπορεί να τελειώνει το 2002 με την πώληση της εταιρείας του στην Devon Energy έναντι 3,5 δισ. δολαρίων, όμως, παρέμενε ενεργός καθώς στις αρχές της προηγούμενης δεκαετίας έγιναν ορατά τα αποτελέσματα των ερευνών του για πιο αποδοτικούς και οικονομικούς τρόπους εξόρυξης.

Μετά από 18 χρόνια ερευνών τελειοποίησε τη δική του τεχνολογία της υδραυλικής ρηγμάτωσης που έφερε στην κυριολεξία τα κάτω-πάνω στην εξόρυξη φυσικού αερίου. Για να γίνει καλύτερα κατανοητή η συγκεκριμένη τεχνολογία, το Fortunegreece.com απευθύνθηκε στον Δρ. Ιωάννη Οικονόμου, Διευθυντή Ερευνών του Δημόκριτου ο οποίος αυτό το διάστημα διδάσκει στο παράρτημα του Τexas A&M University στο Κατάρ.

«Η τεχνολογία της υδραυλικής ρηγμάτωσης (hydraulic fracturing) συνίσταται στην εφαρμογή υψηλής πίεσης στις σχισμές των πετρωμάτων όπου υπάρχουν υδρογονάνθρακες. Για την επίτευξη της υψηλής πίεσης, χρησιμοποιούνται διάφορα υγρά, ανάμεσα στα οποία και ο ατμός. Με τον τρόπο αυτό, επιτυγχάνεται η ρηγμάτωση των πετρωμάτων και η απελευθέρωση των υδρογονανθράκων, έτσι ώστε να είναι δυνατή η εξόρυξή τους.  Η τεχνολογία αυτή πρωτοεμφανίστηκε πριν αρκετές δεκαετίες, εντούτοις τα τελευταία χρόνια έχει αποκτήσει τεράστια εφαρμογή σε πολλά κοιτάσματα ανά τον κόσμο. Μάλιστα, χάρη στην υδραυλική ρηγμάτωση, η παραγωγή πετρελαίου στη Βόρεια Αμερική έχει αρχίσει να αυξάνει μετά από δεκαετίες, και εκτιμάται ότι οι ΗΠΑ θα γίνουν ενεργειακά ανεξάρτητες στα επόμενα χρόνια. Η αρνητική όψη της υδραυλικής ρηγμάτωσης έχει να κάνει με σοβαρές περιβαλλοντικές επιπτώσεις, κυρίως λόγω της μεγάλης χρήσης νερού, αλλά και άλλων χημικών ενώσεων με σοβαρές επιπτώσεις στο περιβάλλον».

«Δημόκριτος»: Υπάρχουν επενδυτικές ευκαιρίες στην Ελλάδα

Ο Daniel Yergin, ιστορικός της ενέργειας και συγγραφέας του «The Quest: Ενέργεια, η Ασφάλεια και η Αναδιαμόρφωση του Σύγχρονου Κόσμου», ανέφερε σε μια δήλωση ότι ο Mitchell «άλλαξε τις προοπτικές της παγκόσμιας ενέργειας στον 21ο αιώνα και έθεσε σε κίνηση την παγκόσμια εξισορρόπηση στις αγορές πετρελαίου και αερίου».

Πέρα από το επιχειρηματικό και ερευνητικό του έργο, ο αποθανών αφήνει πίσω του και ένα τεράστιο φιλανθρωπικό έργο μέσω δωρεών. Ένα μεγάλο μέρος αυτών κατευθύνθηκε στο Texas A&M University, στο οποίο σπούδασε και με το οποίο συνεργάστηκε όλα αυτά τα χρόνια για την εξέλιξη των τεχνικών εξόρυξης.

Όπως αναφέρει ο Δρ. Οικονόμου, «ο George Phydias Mitchell αποτελεί τον μεγαλύτερο ευεργέτη του Texas A&M University. Στη διάρκεια της ζωής του, προσέφερε περί τα 100 εκατ. δολάρια προς το Πανεπιστήμιο. Χαρακτηριστικά παραδείγματα της προσφοράς του είναι το ‘George P. and Cynthia Woods Mitchell Institute forFundamental Physics and Astronomy’ (απόδειξη της αγάπης του για τη Φυσική) στο οποίο προσέφερε 20 εκατ. δολάρια το 2012, αλλά και η προσφορά 600 στρεμμάτων στο Γκάλβεστον για τη δημιουργία του campus του Texas A&M University at Galveston».

Το αμερικάνικο πανεπιστήμιο έγινε ιδιαίτερα γνωστό και στην Ελλάδα χάρη στη συνεργασία του με το Αριστοτέλειο, καθώς και στη συνεργασία που αναμένεται να ξεκινήσει με τον Δημόκριτο.

«Βραδιά του Ερευνητή» διοργανώνει ο Δημόκριτος